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¿Que Es La Rabia?



MANUAL BREVE DE PREGUNTAS Y RESPUESTAS SOBRE LA RABIA (HIDROFOBIA)

¿QUÉ ES LA RABIA?

La rabia es una enfermedad viral que afecta el sistema nervioso de los mamíferos. En las últimas etapas de la enfermedad, el virus se traslada desde el cerebro a las glándulas salivales y la saliva.
Desde allí el virus puede transmitirse a través de una mordedura opor contacto con las membranas mucosas (nariz, boca, y ojos). La enfermedad es fatal una vez que se registran los síntomas. Los perros pueden contagiar a otros por 2 semanas antes de que aparezcan los síntomas de la enfermedad, por lo que es sumamente importante confinar y observar todos los animales sospechosos.

¿QUÉ ESPECIES SON LAS PORTADORAS PRINCIPALES DE LA RABIA?

La rabia es predominantemente una enfermedad de carnívoros salvajes pero puede afectar a cualquier mamífero, incluyendo los seres humanos. Diversas especies se han convertido en portadoras principales (vectores) en diversas áreas del mundo: perros en Asia, Africa, el Oriente Medio, y América Latina; los zorros en Europa occidental y algunas regiones de los Estados Unidos y el Canadá; mapaches en los Estados Unidos y el Ontario del este, Canadá; murcielágos en Norte y Sudamérica y el Asia suroriental; mangostas en Sudáfrica.

Los marsupiales son mucho menos susceptibles a la rabia que los mamíferos placentarios. En los E.E.U.U., por ejemplo, las zarigueyas comparten comúnmente fuentes alimento y habitat con los mapaches, pero virtualmente nunca se infectan. Los roedores se infectan relativamente fácilmente con la rabia, pero típicamente mueren tan
rápido que se ven raramente implicados en los brotes de rabia que se roducen.

¿COMO SE TRANSMITE?

La rabia es causada por el rhabdovirus--un virus tipo DNA grande encapuchado de forma de bala. Es muy sensible al calor, a los detergentes ligeros (incluyendo jabones ordinarios) y a los desinfectantes, y no puede sobrevivir demasiado tiempo fuera del cuerpo de un animal infectado.

El virus se localiza en la saliva de un animal infectado. No puede penetrar la piel intacta. Pero puede ser transmitido por los lamidos mutuos entre animales, cuando éstos se acicalan mutuamente y la saliva de un animal infectado entra en contacto con una herida abierta. Se cree que éste es un método común de transmisión entre los mapaches, entre los cuales la acicalación mutua de los miembros de la familia es rutinaria, pero no se considera común entre la otra especies vectoras.

El virus se multiplica en el sitio de la mordedura, invade fibras nerviosas, y viaja al cerebro. El período de incubación (el tiempo entre la mordedura y el inicio de síntomas) depende de la distancia de la herida a la cabeza y el cuello: cuanto más cercana es la cabeza, más corta es la incubación. Las mordeduras a la cabeza y al cuello implican el riesgo más alto. Esto tiene importancia para la eficacia de la terapia de post-exposición o contacto. El crecimiento del virus en el cerebro causa severa degeneración nerviosa y, eventualmente, la muerte. El virus también se propaga del cerebro a lo largo de los nervios a otros órganos, incluyendo las glándulas salivales, donde el virus se excreta en la saliva. Las mordeduras en general son exposiciones de riesgo elevado. El contacto animal por sí mismo -- tal como estar en la vecindad de un animal rabioso,
acariciar o manipular un animal rabioso, o ponerse en contacto con la sangre, la orina o las heces de un animal rabioso -- no constituye generalmente exposición y, por lo tanto, no requiere generalmente el tratamiento de post-exposición contra la rabia. La excepción se ve en el caso de saliva fresca y caliente transmitida a una herida abierta.

La exposición de un ser humano a un animal rabioso no siempre da lugar a la rabia. Si el tratamiento de prevención se instituye con prontitud después de una exposición a la rabia, se prevendrá la mayoría de los casos de rabia. Sin embargo, todas las mordeduras de animales deben ser evaluadas por un profesional de salud para determinar si se requiere tratamiento.

¿QUIEN PUEDE PROPAGAR LA RABIA?

El virus de la rabia puede infectar cualquier mamífero, pero la infección es más común entre los perros, gatos, vacas, caballos, murcielágos, zorrilos, zorros, los mapaches, los que tienen en común un intervalo de latencia relativamente largo entre el momento de exposición y el momento en que aparecen los síntomas. La transmisión
ocurre generalmente cuando el animal vector (el animal que lleva la enfermedad) se encuentra en la fase latente (antes de que aparezcan los síntomas).

Aunque se cree que no ocurre muy frecuentemente, la rabia se puede también propagar cuando los animales comen cadáveres de animales infectados recientemente muertos.

¿COMO SE PUEDE PROTEGER A LA GENTE CONTRA LA RABIA?

La mejor protección contra la rabia consiste en que la gente vacune sus animales domésticos contra la rabia, a la vez que cualquier perro o gato callejero que viva cerca de sus hogares, y que las autoridades municipales conduzcan campañas de vacunación masivas entre los perros y gatos vagabundos, idealmente esterilizando en forma humana (sacando los ovarios o castrando) a los animales al mismo tiempo. La matanza de animales nunca ha resultado ser un método efectivo para controlar la propagación de la enfermedad.

En las regiones donde ocurre la rabia transmitida por el murciélago, uno debe evitar permitir que los murciélagos hagan nido en áreas donde duerma la gente. Las transmisiones de rabia por mucriélago ocurren típicamente a través de contacto accidental nocturno, y como los murciélagos típicamente no dejan huellas de colmillo más grandes que las picaduras de mosquito, las víctimas con frecuencia no se dan cuenta que han sido mordidas.

¿ES LA RABIA CURABLE?

No hay cura alguna una vez que aparecen los síntomas de la rabia. Es entonces inevitablemente fatal. Sin embargo, el período relativamente largo de incubación permite que la terapia de post-exposición sea
eficaz si se hace correctamente.

¿CUALES SON LAS INDICACIONES Y SINTOMAS DE LA RABIA EN LOS ANIMALES?

Los síntomas de la rabia en los animales pueden incluir una o más de las señas siguientes: excitabilidad; comportamiento o ataques virulentos; el morder; agitación; agresividad inusitada; bravura; salivación excesiva (el espumejear legendario en la boca); aversión al agua (de donde se deriva el nombre "hidrofobia"); inhabilidad de tragar o de beber; pupilas dilatadas; disfunción muscular; irregularidades de la coordinación o del paso; parálisis; convulsiones; y eventualmente la muerte, casi siempre en el plazo de 10 días. Estos síntomas se definen como "rabia furiosa".

Algunos animales rabiosos no exhiben síntomas rabiosos típicos. Esto se refiere generalmente como rabia muda. Estos animales pueden demostrar otros síntomas de enfermedad general que pueden incluir una
evitación de contacto con los seres humanos u otros animales, letargo, la pérdida de apetito, y eventualmente la muerte. Algunos perros sencillamente aúllan por días enteros y se retiran a lugares oscuros. Pueden perder control de sus piernas traseras. Un perro puede mostrar solamente síntomas muy leves de anorexia (el no comer) y de apatía, y luego se encuentra muerto en tres o cuatro días. A veces el perro no da en absoluto señales de enfermedad, y repentinamente se encuentra muerto. Una autopsia de post-mortem revela rabia.

¿SON ESTOS SINTOMAS SOLAMENTE CARACTERISTICOS DE LA RABIA?

Desgraciadamente no. El dolor, el miedo o la confusión extrema pueden hacer un animal agresivo. La salivación profusa y la inhabilidad de tragar pueden resultar de una obstrucción en la garganta, cuerpos extraños en los dientes, o la ingestión de sustancias irritantes o tóxicas. El aullar podría deberse al hambre, al miedo, o al dolor.
Ademeas, las infecciones tetánicas son a veces diagnosticadas erróneamente como rabia. Pero, en cualquier caso, tales animales deben siempre tratarse con precaución ya en su dolor pueden atacar. Actualmente, la rabia solamente puede ser diagnosticada mediante el examen del cerebro de un animal infectado, y ésto debe llevarse a cabo en un laboratorio apropiado. En estos momentos no hay pruebas disponibles para hacer un diagnóstico definitivo de rabia en un animal vivo.

¿CUALES SON LOS SINTOMAS DE LA RABIA EN LOS SERES HUMANOS?

Los síntomas tempranos en los seres humanos incluyen irritabilidad, la depresión inexplicable, el dolor de cabeza, la fiebre, y a veces la comezón o el dolor en el sitio de la exposición. La enfermedad progresa eventualmente a la parálisis, a los espasmos de los músculos de la garganta, a las convulsiones, al delirium, y a la muerte. Es importante observar que una vez que aparecen los síntomas, la rabia no puede ser tratada con éxito.

¿EN QUE MOMENTO APARECEN LOS SINTOMAS DESPUÉS DE LA INFECCION?

El período de incubación en los seres humanos (el tiempo entre la exposición y el inicio de síntomas) es variable, pero es normalmente de 3 a 8 semanas. En los perros, el período de la incubación es normalmente entre 21 y 80 días, pero puede ser más corto o más de largo.

¿CUANDO Y POR CUANTO TIEMPO ES UNA PERSONA CAPAZ DE DISEMINAR LA RABIA?

La transmisión de persona a persona es extremadamente rara, pero se deben tomar precauciones para evitar exposición a la saliva de la persona enferma, incluyendo saliva en forma de aerosol debida a la toz, el estornudo, o el escupir.

¿QUÉ TRATAMIENTO ES NECESARIO DESPUÉS DE LA EXPOSICION A LA RABIA?

La exposición a un animal rabioso no resulta siempre en rabia. En general, se podrá prevenir la mayoría de los casos si se instituye tratamiento inmediato después de una exposición a la rabia. Aún así, un profesional médico debe evaluar todas las mordeduras animales para determinar si se requiere tratamiento.

La prevención más eficaz de la rabia es el lavado inmediato ...


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